什么是硫化橡膠?

橡膠最初來自南美洲和中美洲的印第安人。他們把它叫做彈性橡膠,是天然橡膠樹流出的樹液。哥倫布把這種樹膠帶到了西方國家。后來人們發現它可以用于制作鉛筆橡皮擦,隨后開始變得知名起來。

早在十九世紀30年代,橡膠產品就變得很流行。各種與之相關的工廠也大量涌現,但這種風潮很短暫。因為橡膠容易在炎熱天氣融化,而在寒冷天氣變脆。在當時,防水或硫化橡膠還沒有被發現。

但在這一過程中,有很多發明家在研究讓橡膠不受天氣影響的方法。查爾斯固特異就是其中一位。盡管因為破產和資不抵債而被判刑,但他仍然堅持試驗。查爾斯固特異在研究過程中已經到了癡迷程度。經過多年艱苦工作后,一次事故讓所有事情發生了改變。

1829年,固特異在一家商店里展示他用樹膠和硫混合而成的最新物質。在手臂揮舞時,一部分物質不小心掉在了爐子上。當固特異試圖刮擦掉它時,注意到這種堅硬材料邊緣形成的彈性物質。硫化橡膠終于被固特異發現了。

他推測硫和加熱是關鍵,但應該保持多少比例呢?他的反復試驗繼續讓家庭陷于貧窮。固特異12個孩子中的其中6名死于嬰兒期,而其中一個就是發生在這個時期。固特異最終找出了關鍵因素,橡膠在壓力下蒸汽硫化數小時,并把溫度控制在132度,就可以產生硫化橡膠。

但不幸的是,在固特異將防水橡膠樣品提交到英國橡膠廠申請專利時,被一名研究了20多年防水橡膠的人看到了。這名英國人叫做托馬斯漢考克,他注意到了樣品表面的黃色粉末殘留物。然后在四年時間內,于1843年重新改造了防水橡膠。在固特異申請英國專利權時,發現托馬斯已經超過了他。因此,固特異沒有得到專利權。

如今,所有橡膠產品都是利用硫化橡膠生產的。固特異在1860年去世,死時仍然負債20萬美元。盡管沒有直接親屬關系,但價值數億美元的世界最大橡膠公司仍然以固特異輪胎橡膠公司名義,以表示對這位發明家的敬意。

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